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Chimica: scoperto nuovo elemento, 40% più pesante del piombo

La tavola periodica si arricchisce con un nuovo elemento che appartiene alla famiglia dei rarissimi “superpesanti”: è l’elemento 117, circa il 40 per cento più pesante del piombo e unico tassello mancante nella lista dei “giganti” finora compilata fino all’elemento 118.

Il risultato, in via di pubblicazione sulla rivista Physical Review Letters, si deve alla collaborazione tra fisici russi e statunitensi. I ricercatori hanno prodotto l’elemento 117 facendo urtare atomi di calcio contro quelli di un elemento molto raro, il berkelio, nell’acceleratore di particelle che si trova in Russia, nel Joint Institute for Nuclear Research di Dubna. Le particelle più piccole prodotte dal decadimento di questo elemento dalla vita effimera sono state le “spie” che hanno rivelato l’esistenza dell’elemento 117.

Come molti altri atomi superpesanti, anche il 117 è infatti instabile, ma la sua vita brevissima (appena qualche frazione di secondo prima di auto-distruggersi in una cascata di elementi più leggeri) è tuttavia un po’ più lunga rispetto a quella dei suoi simili. In modo simile al 117 si comportando i suoi vicini nella tavola periodica, gli elementi 116 e 118.

Applicazioni pratiche, almeno al momento, questa scoperta sembra non averne, ma è importante dal punto di vista teorico: ad esempio per capire come neutroni e protoni di legano insieme nel nucleo atomico, per spiegare le proporzioni degli elementi più comuni presenti nell’universo, e forse anche per scoprire l’esistenza di altri atomi esotici e rari che potrebbero esistere sulla Terra o nelle meteoriti.

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